Selon Vygotski, la psychologie doit étudier les processus mentaux supérieurs dans leur spécificité. Il refuse le préformisme (maturationnisme de Gesell ou de Blonski ou Gestalttheorie de Kofka) et le réductionnisme (réflexologie de Behterev ou Pavlov ou behaviorisme de Watson).

Les activités humaines sont médiatisées par les outils et les systèmes de signes. Les signes sont des outils psychologiques qui agissent sur le monde humain et transforment l'activité mentale de celui qui les utilise.

Systèmes sémiotiques sont issus de l'activité des groupes humains et appropriés dans l'interaction sociale.

"Toute fonction dans le développement culturel de l'enfant apparaît deux fois ou sur deux plans. D'abord elle apparaît au plan social et ensuite au plan psychologique. D'abord elle se manifeste entre les personnes comme une catégorie interpsychologique et puis en l'enfant comme une catégorie intrapsychologique."

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Zone proximale de développement

"Distance entre le niveau de développement actuel tel qu'il est déterminé par la capacité de résoudre seul un problème donné et le développement potentiel tel qu'on peut le déterminer par la résolution d'un problème sous la guidance de l'adulte ou en coopération avec des pairs plus capables."

Analyse de situations sociales d'interaction
Adulte en interaction avec l'enfant procède à des ajustements auxquels l'enfant répond, partageant de façon plus ou moins complète des buts qui deviennent communs et dont l'atteinte peut rétroagir sur les capacités de l'enfant de mener à son terme de façon autonome l'activité concernée.

Chez Cole :
modèle à trois facteurs : biologique, environnemental, historique.
ZPD pas une caractéristique individuelle mais métaphore relative à l'organisation des activités auxquelles enfant participe et où va réorganiser son propre système cognitif.
Niveau de développement caractérisé par activités conjointes auxquelles est associé et responsabilités qu'il assume.
Conception d'environnement complexe : 5ème dimension.

Chez Rogoff doivent être pris en compte aussi partiques et routines de la vie quotidienne. "participation guidée".